Les futurs agriculteurs français sont férus de technologie et veulent se reposer le week-end

Poivrons rouges dans une serre de Neofarm, une ferme maraîchère agroécologique sur un terrain compact de 8 000 mètres carrés près de Saint-Nom-la-Bretèche, France, le 28 septembre 2021. (Andrea Mantovani/The New York Times)

YVELINES, France — Des programmeurs informatiques apprennent à programmer des robots de récolte dans une ferme centenaire transformée en campus de startups dans cette région verte à l’ouest de Paris. De jeunes citadins aménageant des vignobles ou des fermes guidés par le big data perfectionnent leurs offres aux investisseurs.

Dans un champ voisin, des étudiants ont récemment supervisé des vaches équipées de colliers de type Fitbit qui suivent leur santé, avant de se diriger vers un espace de travail à baie vitrée dans une grange convertie (avec des machines à cappuccino) pour rattraper leur retard sur leurs ordinateurs portables et apprendre de manière rentable des techniques qui aider à inverser le changement climatique grâce à l’agriculture.

Le groupe faisait partie d’une nouvelle entreprise agricole peu orthodoxe appelée Hectar. La plupart d’entre eux n’avaient jamais été à proximité de vaches, encore moins de champs de roquette biologique.

Pourtant, une crise plane sur la France : le manque d’agriculteurs. La caractéristique importante des personnes réunies sur le campus était leur esprit d’innovation, le fait qu’elles venaient d’horizons différents et étaient désireuses de travailler dans un secteur qui en avait désespérément besoin pour survivre.

« Nous devons amener toute une génération de jeunes à transformer l’agriculture, à produire mieux, moins cher et plus intelligemment », a déclaré Xavier Niel, milliardaire français de la technologie et principal soutien d’Hectar. Niel, qui a passé des décennies à perturber le monde des entreprises atone de la France, rejoint maintenant un mouvement plus large visant à transformer l’agriculture française, sans doute le secteur le plus protégé du pays.

« Pour ce faire », a-t-il déclaré, « nous devons rendre l’agriculture sexy ».

La France est le principal grenier de l’Union européenne, représentant un cinquième de la production agricole totale du bloc des 27 pays ; Cependant, la moitié des agriculteurs ont plus de 50 ans et prendront leur retraite dans la prochaine décennie, laissant près de 160 000 exploitations à gagner.

Des étudiants surveillent des vaches équipées de colliers de style Fitbit le 28 septembre 2021 à Hectar, une ferme utilisée comme camp d'entraînement près de Coignières dans les Yvelines en France.  (Andrea Mantovani/Le New York Times)

Des étudiants surveillent des vaches équipées de colliers de style Fitbit le 28 septembre 2021 à Hectar, une ferme utilisée comme camp d’entraînement près de Coignières dans les Yvelines en France. (Andrea Mantovani/Le New York Times)

Malgré un taux de chômage des jeunes supérieur à 18 %, il y a 70 000 postes vacants dans l’agriculture et les jeunes, y compris les enfants d’agriculteurs, ne font pas la queue pour les pourvoir.

Le gouvernement français a soutenu certains changements au programme européen de subventions pour les fermes géantes, bien que les critiques disent qu’ils ne vont pas assez loin. Pourtant, le président Emmanuel Macron a tenté de rajeunir l’image de l’agriculture en appelant à un passage à « l’agritech » et à une transition rapide vers une agriculture durable dans le cadre d’un plan de l’Union européenne visant à éliminer les émissions contribuant au réchauffement climatique d’ici 2050.

Les partisans disent que les modes de vie des agriculteurs doivent changer s’ils veulent attirer l’armée de jeunes nécessaires pour mener l’agriculture vers l’avenir.

« Si vous dites qu’ils doivent travailler 24h/24 et 7j/7, ça ne marchera pas », a déclaré Audrey Bourolleau, fondatrice d’Hectar et ancienne conseillère agricole de Macron. « Pour que l’agriculture de demain ait un nouveau visage, il faut une révolution sociale. »

La vision d’Hectar consiste à attirer chaque année 2 000 jeunes issus de milieux urbains, ruraux ou défavorisés et à leur donner une vision entrepreneuriale pour devenir des agriculteurs et des entrepreneurs capables de gérer des exploitations agricoles durables et d’attirer des investissements, tout en réalisant des bénéfices et en ayant les week-ends à l’arrêt .

Certains de ces principes sont déjà visibles dans l’agriculture française. Chez NeoFarm, une ferme maraîchère agroécologique située sur un terrain compact de 8 000 pieds carrés à une demi-heure de route à l’est du campus d’Hectar, quatre jeunes employés ont récemment passé un après-midi à surveiller des ordinateurs portables et à programmer un robot pour planter des graines en rangées soignées.

Fondée par deux entrepreneurs technologiques français, NeoFarm est à l’avant-garde d’une tendance en France consistant à créer de petites fermes à proximité des centres de population et à cultiver des aliments sains en utilisant moins d’engrais et de combustibles fossiles. Alors que les grandes fermes françaises utilisent la technologie pour augmenter les rendements et réduire les coûts, les petites fermes peuvent utiliser la technologie pour augmenter leur production et tirer parti de lots beaucoup plus petits, contenir les coûts et réduire le travail fastidieux pour créer un style de vie attrayant , a déclaré Olivier Le Blainvaux, l’un des co-fondateurs qui compte 11 autres startups dans les secteurs de la défense et de la santé.

« Travailler avec la robotique en fait un travail intéressant », a déclaré Nelson Singui, 25 ans, l’un des travailleurs récemment embauchés à NeoFarm pour s’occuper des cultures et superviser les systèmes qui sèment automatiquement les graines, arrosent les cultures et récoltent les carottes.

Or, selon Le Blainvaux, certains de ces jeunes agriculteurs ne savent pas comment rendre leurs exploitations économiquement viables. Des startups comme NeoFarm et des écoles comme Hectar visent à retenir les nouveaux arrivants en les aidant à créer des entreprises rentables et à se sevrer des subventions gouvernementales qui, selon les critiques, découragent l’innovation et la prise de risques.

Cette vision idéaliste ne convainc pas tout le monde, notamment les puissantes associations agricoles françaises.

« Si vous n’êtes pas dans ce secteur, c’est très facile de dire : ‘je vais le rendre sexy avec la technologie' », explique Amandine Muret Béguin, 33 ans, directrice du Syndicat des jeunes agriculteurs de l’Île-de-France. Région France où se situe le campus de 607 acres d’Hectar. « Vous pouvez avoir les meilleures écoles et les meilleurs robots, mais cela ne signifie pas que vous avez une vie meilleure. »

Mais pour des personnes comme Esther Hermouet, 31 ans, issue d’une famille de vignerons près de Bordeaux, Hectar répond à un besoin que les autres institutions agricoles ne répondent pas.

Cet après-midi-là, Hermouet traînait avec un groupe diversifié de jeunes étudiants, dont un producteur audiovisuel au chômage, un homme d’affaires musulman et un cidrenier artisanal.

Hermouet et ses deux frères ont voulu quitter le vignoble géré par leurs parents à la retraite, craignant que la reprise ne cause plus de problèmes qu’ils n’en méritaient. Certains de ses voisins avaient déjà vu leurs enfants quitter les vignes pour des travaux plus faciles qui ne nécessitaient pas de réveil aux aurores.

Cependant, elle a noté que son expérience chez Hectar l’a rendue plus optimiste quant à la viabilité du vignoble, tant d’un point de vue commercial que personnel. Il a appris sur les lancements commerciaux, les crédits carbone de séquestration du carbone pour maximiser les avantages et les techniques de gestion des terres pour atténuer le changement climatique. Il y a eu des suggestions sur la façon de travailler plus intelligemment en moins d’heures, par exemple en utilisant la technologie pour identifier uniquement les vignobles isolés nécessitant un traitement.

« Quand mon frère, ma sœur et moi cultivons la terre, nous voulons avoir une bonne vie », a-t-il déclaré. « Nous voulons trouver un nouveau modèle économique et rendre le vignoble rentable et durable pour l’environnement pendant des décennies. »

© 2021 La Compagnie du New York Times

Malgier Favager

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